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O naufrágio do navio a vapor Ártico

O naufrágio do navio a vapor Ártico

O naufrágio do navio a vapor Ártico, em 1854, surpreendeu o público de ambos os lados do Atlântico, pois a perda de 350 vidas era impressionante para a época. E o que fez do desastre um ultraje chocante foi que nenhuma mulher ou criança a bordo do navio sobreviveu.

Histórias horríveis de pânico a bordo do navio afundando foram amplamente divulgadas nos jornais. Os membros da tripulação haviam capturado os botes salva-vidas e se salvado, deixando passageiros desamparados, incluindo 80 mulheres e crianças, para perecer no gelado Atlântico Norte.

Antecedentes do Ártico da SS

O Ártico havia sido construído na cidade de Nova York, em um estaleiro aos pés da 12th Street e do East River, e foi lançado no início de 1850. Era um dos quatro navios da nova Collins Line, uma empresa americana de navios a vapor determinada a competir com a linha de navios a vapor britânica administrada por Samuel Cunard.

O empresário por trás da nova empresa, Edward Knight Collins, tinha dois patrocinadores ricos, James e Stewart Brown, do banco de investimentos de Wall Street da Brown Brothers and Company. E Collins conseguiu um contrato com o governo dos EUA que subsidiasse a nova linha de navios a vapor, pois levaria os e-mails americanos entre Nova York e a Grã-Bretanha.

Os navios da linha Collins foram projetados para velocidade e conforto. O Ártico tinha 284 pés de comprimento, um navio muito grande para a época, e seus motores a vapor acionavam grandes rodas de pás em ambos os lados do casco. Contendo amplas salas de jantar, bares e cabines, o Ártico oferecia acomodações de luxo nunca antes vistas em um navio a vapor.

A linha Collins estabeleceu um novo padrão

Quando a Collins Line começou a velejar em seus quatro novos navios em 1850, rapidamente ganhou a reputação de ser a maneira mais elegante de atravessar o Atlântico. O Ártico e seus navios irmãos, Atlântico, Pacífico e Báltico, foram aclamados por serem macios e confiáveis.

O Ártico podia chegar a cerca de 13 nós e, em fevereiro de 1852, o navio, sob o comando do capitão James Luce, estabeleceu um recorde de vapor de Nova York a Liverpool em nove dias e 17 horas. Numa época em que os navios podiam levar várias semanas para atravessar o tempestuoso Atlântico Norte, essa velocidade era impressionante.

À mercê do tempo

Em 13 de setembro de 1854, o Ártico chegou a Liverpool após uma viagem sem intercorrências da cidade de Nova York. Os passageiros partiram do navio e uma carga de algodão americano, destinada às fábricas britânicas, foi descarregada.

Em sua viagem de volta a Nova York, o Ártico levaria alguns passageiros importantes, incluindo parentes de seus proprietários, membros das famílias Brown e Collins. Também na viagem estava Willie Luce, o filho doentio de 11 anos do capitão do navio, James Luce.

O Ártico partiu de Liverpool em 20 de setembro e, durante uma semana, atravessou o Atlântico de maneira confiável e habitual. Na manhã de 27 de setembro, o navio estava no Grand Banks, a área do Atlântico no Canadá, onde o ar quente da corrente do Golfo atinge o ar frio do norte, criando grossas paredes de neblina.

O capitão Luce ordenou vigias para vigiar de perto outros navios.

Logo após o meio dia, os vigias soavam alarmes. Outro navio emergiu subitamente do nevoeiro e os dois navios estavam em rota de colisão.

O Vesta bateu no Ártico

O outro navio era um navio francês, o Vesta, que estava transportando pescadores franceses do Canadá para a França no final da temporada de pesca do verão. O Vesta acionado por hélice havia sido construído com um casco de aço.

O Vesta bateu o arco do Ártico e, na colisão, o arco de aço do Vesta agiu como um aríete, lanceando o casco de madeira do Ártico antes de decolar.

A tripulação e os passageiros do Ártico, que era o maior dos dois navios, acreditavam que o Vesta, com a proa arrancada, estava condenado. No entanto, o Vesta, porque seu casco de aço foi construído com vários compartimentos internos, conseguiu realmente flutuar.

O Ártico, com os motores ainda a vapor, partiu em frente. Mas os danos ao casco permitiram que a água do mar caísse no navio. Os danos ao casco de madeira foram fatais.

Pânico a bordo do Ártico

Quando o Ártico começou a afundar no Atlântico gelado, ficou claro que o grande navio estava condenado.

O Ártico carregava apenas seis botes salva-vidas. No entanto, se tivessem sido cuidadosamente posicionados e preenchidos, poderiam ter cerca de 180 pessoas, ou quase todos os passageiros, incluindo todas as mulheres e crianças a bordo.

Lançados ao acaso, os botes salva-vidas mal estavam cheios e geralmente eram assumidos inteiramente pelos membros da tripulação. Os passageiros, deixados para se defender, tentaram fabricar jangadas ou agarrar-se a pedaços de destroços. As águas geladas tornaram a sobrevivência quase impossível.

O capitão do Ártico, James Luce, que tentou heroicamente salvar o navio e controlar a tripulação em pânico e rebelde, afundou com o navio, de pé em cima de uma das grandes caixas de madeira que abrigavam uma roda de pás.

Em uma peculiaridade do destino, a estrutura se soltou debaixo d'água e rapidamente subiu ao topo, salvando a vida do capitão. Ele se agarrou à madeira e foi resgatado por um navio que passava dois dias depois. Seu jovem filho Willie morreu.

Mary Ann Collins, esposa do fundador da Collins Line, Edward Knight Collins, se afogou, assim como dois de seus filhos. E a filha de seu parceiro James Brown também se perdeu, junto com outros membros da família Brown.

A estimativa mais confiável é que cerca de 350 pessoas morreram no naufrágio do Ártico da SS, incluindo todas as mulheres e crianças a bordo. Acredita-se que 24 passageiros do sexo masculino e cerca de 60 tripulantes tenham sobrevivido.

Rescaldo do naufrágio do Ártico

A notícia do naufrágio começou a zumbir nos fios do telégrafo nos dias seguintes ao desastre. O Vesta chegou a um porto no Canadá e seu capitão contou a história. E quando os sobreviventes do Ártico foram localizados, suas contas começaram a encher jornais.

O capitão Luce foi aclamado como herói e, quando viajou do Canadá para Nova York a bordo de um trem, foi recebido em todas as paradas. No entanto, outros membros da tripulação do Ártico ficaram desonrados e alguns nunca retornaram aos Estados Unidos.

A indignação pública sobre o tratamento de mulheres e crianças a bordo do navio ressoou por décadas e levou à tradição familiar de salvar "mulheres e crianças primeiro" sendo impingida em outros desastres marítimos.

No Cemitério Green-Wood, no Brooklyn, Nova York, é um grande monumento dedicado aos membros da família Brown que morreram no Ártico da SS. O monumento apresenta uma representação do navio afundando roda de pás esculpido em mármore.