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Colunas de cristal gigantes lotam uma caverna no México

Colunas de cristal gigantes lotam uma caverna no México


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Imagine um reino de outro mundo, onde pilares cristalinos claros e cintilantes brilham em uma escuridão quente e úmida. Cueva de los Cristales, ou Caverna dos Cristais, é o sonho de um geólogo. Localizada a centenas de metros de profundidade em Naica, no México, a caverna não se parece em nada com uma catedral alienígena, com um teto sustentado por enormes cristais de selenito.

Como as cavernas de cristal foram descobertas

Localizada ao lado de um complexo de minas, a caverna foi descoberta no ano de 2000 por um par de mineiros chamados Eloy e Javier Delgado. Encontra-se abaixo de outra caverna de cristal menor que foi descoberta em 1910. Outras cavernas semelhantes estão próximas: o Palácio de Gelo, a Caverna das Espadas, o Olho da Rainha e a Caverna das Velas. Eles também contêm cristais de aparência fantástica e depósitos minerais, preparados por uma aparente alquimia mágica de calor, química e geologia.

Como La Cueva, essas cavernas foram descobertas por mineiros locais. A região circundante possui um lençol freático muito alto e os proprietários da mina Industrias Peñoles Naica, nas proximidades, tiveram que bombear o máximo possível de água para acessar a prata e outros minerais da mina. Bombear a água da mina também teve o efeito de remover a água das cavernas cristalinas próximas, abrindo caminho para sua descoberta e exploração científica.

A vida nas cavernas desafia condições inóspitas e de outro mundo

O astrobiólogo Dr. Penny Boston e um colega estudam e experimentam uma coluna de selenito em La Cueva de los Cristales, em busca de micróbios incorporados. Como todos os visitantes da caverna, eles precisavam usar roupas de proteção especiais e tomar precauções para evitar contaminar suas amostras com formas de vida "externas". Agência Espacial Europeia

Essa caverna cristalina estranhamente bonita abriga um ambiente mortal, onde a temperatura nunca cai abaixo de 58 graus Celsius (136 F) e a umidade fica em torno de 99%. Mesmo vestidos com equipamentos de proteção, os humanos podem suportar as condições perigosas por apenas dez minutos por vez. Como resultado, o turismo é proibido; apenas cientistas acessaram a caverna, com os mineiros atuando como guias.

As agulhas de selenito exigem um ambiente quente e úmido para sobreviver, e os cientistas tiveram que se mover rapidamente para estudar a caverna enquanto ela estava acessível. Os microbiologistas, trabalhando sob condições rigorosas para evitar a contaminação, entravam nas colunas para obter amostras de formas de vida que poderiam existir nos fluidos presos dentro dos cristais.

No início de 2017, os pesquisadores relataram encontrar micróbios adormecidos dentro dos cristais. Provavelmente haviam sido presos dentro dos cristais há pelo menos 10.000 anos e possivelmente até 50.000 anos atrás. Algumas bactérias que vivem na caverna não correspondem a nenhuma outra forma de vida conhecida no planeta.

Embora os micróbios estivessem adormecidos quando os cientistas os encontraram, os pesquisadores foram capazes de reanimá-los no laboratório para obter mais informações sobre o que são e as condições na caverna quando foram presos. Esses "bugs" são chamados de "extremófilos" porque podem existir e sobreviver a condições muito extremas de calor, umidade e química.

Hoje, com a interrupção das operações de mineração, o bombeamento parou. O reflooding preservou os cristais por enquanto, mas também introduziu novos organismos na câmara que são estranhos ao meio ambiente.

Como os cristais se formaram

Os cristais de selenito encontrados na mina de Naica se formaram ao longo de centenas de milhares de anos. Tarefa: Houston One, atribuição Creative Commons, compartilhamento 2.5.

A mina e a caverna estão acima de uma câmara de magma gigante que se estende por vários quilômetros abaixo da superfície. Essa "piscina" subterrânea de lava envia calor (e fluxos ocasionais de lava) para a superfície. As camadas subjacentes da rocha são ricas em enxofre e outros minerais comuns aos depósitos vulcânicos. As águas subterrâneas da região também são ricas nesses minerais, bem como em íons de enxofre (íons sulfeto).

Com o tempo, a água subterrânea e a água doce (da chuva, por exemplo) começaram a se misturar lentamente. O oxigênio da água doce acabou chegando às águas subterrâneas, onde começou a formar sulfatos. O gesso mineral, parte da família dos sulfatos, cristalizou-se gradualmente em colunas de selenito que cresceram lentamente no ambiente úmido, quente e úmido da caverna.

Os geólogos estimam que as colunas em Cueva de los Cristales podem levar meio milhão de anos para atingir seus comprimentos atuais de vários metros.

Ambientes Alienígenas Semelhantes

Europa pode ter um oceano escondido sob sua crosta gelada. Embora esse ambiente subterrâneo possa ser "extremo", assim como a caverna de Naica, é possível que também possa abrigar vida. NASA

A Cueva de los Cristales é um bom exemplo do que alguns chamam de "ambiente alienígena" na Terra. Os cientistas sabem que existem lugares em outras partes do sistema solar, onde extremos de temperatura, química e umidade podem não parecer propícios à vida. No entanto, como a Caverna dos Cristais demonstra, os micróbios podem sobreviver a condições extremas, como em regiões desérticas ou subaquáticas profundas, ou mesmo envoltas em rochas e minerais.

Se esses chamados "extremófilos" podem se formar e prosperar em nosso planeta em condições desafiadoras, há boas chances de que micróbios possam existir em outros mundos em condições semelhantes. Estes podem incluir Marte ou Europa, ou talvez até os ambientes muito estranhos das nuvens de Vênus ou Júpiter.

Enquanto a caverna inundada está agora fora dos limites para estudo, a exploração futura não está fora de questão, se for bombeada novamente. No entanto, os futuros cientistas enfrentarão um conjunto ligeiramente diferente de formas de vida. Esses serão os que os humanos trouxeram ao entrar na caverna para explorar seu ambiente anteriormente intocado.

Pontos Principais da Caverna dos Cristais

  • A Cueva de los Cristales contém as maiores colunas de cristal de selenito já vistas no mundo. É adjacente a uma mina no estado mexicano de Chihuahua.
  • A combinação de calor, água e minerais ajudou essas colunas a crescer.
  • Os biólogos encontraram organismos antigos e adormecidos, incorporados dentro dos cristais, que não se assemelham a nenhuma outra vida conhecida na Terra.

Fontes

  • Mexico.mx. “Caverna de Naica, o Palácio de Cristal Subterrâneo do México.”Mexico.mx, 15 de setembro de 2017, www.mexico.mx/en/articles/naica-cave-mexico-undergroudn-crystals.
  • "Penelope Boston: lições da vida em uma caverna."Culturas geneticamente modificadas na Academia Nacional de Ciências, nas-sites.org/bioinspired/featured-scientists/penelope-boston-lessons-from-life-in-a-cave/.
  • "Os maiores cristais do mundo estão crescendo em uma caverna no México."Viagens de Lazer, www.travelandleisure.com/trip-ideas/nature-travel/cave-mexico-largest-collection-crystals.
  • "Vida estranha encontrada presa em cristais subterrâneos gigantes."Geografia nacional, National Geographic Society, 17 de fevereiro de 2017, news.nationalgeographic.com/2017/02/crystal-caves-mine-microbes-mexico-boston-aaas-aliens-science/.